¿Cuál es el nervio frénico?

El nervio frénico es uno de un par de nervios, designados izquierda y derecha, que envía señales entre el cerebro al diafragma. Cuando el diafragma se mueve, empuja el aire hacia dentro y lo expulsa de los pulmones. Los nervios reciben señales automáticas para mantener el cuerpo respirando, pero la gente también puede ejercer cierto control sobre el movimiento del diafragma, permitiéndoles hacer cosas como retener la respiración. El daño a los nervios perjudica esa capacidad ya veces puede causar problemas médicos muy serios.

El nervio frénico se origina en el cerebro y se desplaza inicialmente a lo largo de la médula espinal principal que está encerrado dentro de la columna vertebral. Los nervios gemelos inmediatamente se ramifican, saliendo por la tercera, cuarta o quinta vértebra en el cuello. El nervio frénico derecho pasa por debajo de los músculos del cuello y los huesos del hombro hasta la base del pulmón derecho, donde entra en contacto con el corazón y la tráquea. El nervio izquierdo sigue un camino similar, pasando cerca del corazón antes de entrar en el diafragma.

El diafragma es un músculo grande, en forma de cúpula, debajo de los pulmones, que recibe sus señales operativas a través del nervio frénico. Cuando una persona inhala, se contrae para dar a los pulmones más espacio para llenar con aire rico en oxígeno. Cuando una persona exhala, se relaja y empuja hacia arriba contra los pulmones, ayudando a expulsar los gases residuales como el dióxido de carbono. También ejerce presión sobre la cavidad abdominal para ayudar con otras funciones corporales, como vomitar o orinar. Es uno de los pocos músculos que pueden operar tanto involuntariamente como bajo control humano. Durante el sueño, el cerebro envía instrucciones regulares para que el diafragma se contraiga y se relaje, pero el cerebro puede anular estas instrucciones si una persona necesita sostener una respiración.

Además de enviar señales del cerebro al diafragma, los nervios frénicos también recogen señales sensoriales para enviar de vuelta al cerebro. Esto incluye cosas como informes sobre si se contrae correctamente, cualquier dolor sentido, y la temperatura de ella y los otros órganos y tejidos dentro del pecho. Esto permite que el cerebro regular la respiración correctamente.

Las enfermedades que afectan a los nervios frénicos específicamente son poco comunes, las enfermedades de los nervios suelen ser sistémicas, que afectan a todo el cuerpo. El trauma físico causa la mayoría de los casos o daño directo a estos nervios. Esto suele ocurrir cuando una persona tiene una lesión en el cuello o cuando un cirujano les daña accidentalmente durante una operación en el pecho o el abdomen.

La irritación de los nervios frénicos puede producir algunos síntomas inusuales. Puede desencadenar el reflejo de hipo, que es una contracción súbita e involuntaria del diafragma que hace que los pulmones tomen un pequeño trago de aire. Un síntoma menos común es un dolor en la punta del omóplato, un fenómeno conocido como signo de Kehr. Este tipo de dolor puede tener otras causas más graves, así, y debe ser evaluado por un profesional de la salud.

El síntoma revelador del daño del nervio frénico es la dificultad con la respiración. Dado que hay dos de estos nervios, una persona todavía será capaz de respirar si uno está dañado, pero será difícil. El daño a ambos nervios es una emergencia médica, ya que el diafragma estará paralizado y una persona no podrá respirar.

La dificultad respiratoria del daño del nervio frénico puede resolver por sí misma con el tiempo, ya que los nervios pueden potencialmente regenerarse y establecer nuevas conexiones. Cualquier persona con dificultad respiratoria debe ser visto por un profesional médico, sin embargo, para descartar otras causas. Si una persona tiene continuamente problemas para respirar relacionados con el daño del nervio frénico, se le puede dar un marcapasos respiratorio, que es un dispositivo quirúrgicamente implantado y con pilas que descarga impulsos eléctricos regulares que estimulan el diafragma a contraerse. Un procedimiento llamado plicación también se utiliza a veces. Esto consiste en modificar quirúrgicamente el diafragma para que se mantenga abajo más de lo habitual, lo que permite a los pulmones más espacio para expandirse.