¿Qué es la vaina de mielina?

La vaina de mielina es una capa de grasa y proteína que cubre el axón de una neurona, o célula nerviosa. El axón, que es una proyección larga y delgada, está diseñado para transportar señales eléctricas de una neurona a otras células. El propósito de la funda es aislar el axón para que la energía eléctrica no se pierda a medida que se desplaza por el camino. También ayuda a acelerar la velocidad a la que se pasa la señal eléctrica, las fibras nerviosas mielinizadas transmiten mucho más rápidamente que las que no son mielinizadas. La vaina juega un papel crítico en asegurar que el sistema nervioso realice correctamente.

Las células gliales son células especializadas que soportan el sistema nervioso, y una de sus funciones es crear la vaina de mielina. En el cerebro y la médula espinal, las células gliales se llaman oligodendrocitos, y cada una de ellas soporta múltiples neuronas. Las células gliales del sistema nervioso periférico se llaman células de Schwann, y cada una soporta una sola neurona.

El proceso que forma la vaina de mielina para todas las neuronas se llama mielinogénesis. En los seres humanos, comienza cuando todavía están en el útero. Luego continúa durante muchos años, con diferentes partes del sistema nervioso desarrollando mielina en diferentes momentos y en una secuencia específica. Las cuatro etapas principales de la mielinogénesis son el contacto axonal, la producción de genes de células gliales, el ensamblaje del axón y la maduración.

Ciertas enfermedades pueden conducir a neuronas con vainas de mielina perdidas o dañadas. Estos tipos de trastornos se dividen en dos categorías: dismielinantes y desmielinizantes. Las enfermedades dismyelinating, también conocidas como leukodystrophies, son generalmente desórdenes genéticos que inhiben el desarrollo de la vaina de la mielina temprano en vida, llevando a progresivamente síntomas más debilitantes e incluso muerte. Las enfermedades desmielinizantes destruyen las vainas de mielina existentes, dando lugar a diversos trastornos neurológicos, siendo el ejemplo más común de este tipo de enfermedad la esclerosis múltiple. Los síntomas de las enfermedades desmielinizantes pueden variar de un paciente a otro y pueden incluir entumecimiento o debilidad en varias partes del cuerpo, deterioro de la visión o del habla, o problemas con el equilibrio.

Debido al número de trastornos debilitantes que pueden afectar la vaina de mielina, muchos científicos e investigadores se dedican a estudiar la remielinización. Este es el proceso de volver a cultivar las vainas de mielina en las células nerviosas que se han dañado o han inhibido su crecimiento. Es una de las metas del Proyecto Myelin, una organización internacional creada para investigar enfermedades dismeinizantes y desmielinizantes.