¿Qué es la vasodilatación?

La vasodilatación es el aumento del diámetro interior de los vasos sanguíneos o, en un lenguaje más claro, el ensanchamiento de los vasos sanguíneos. Es lo contrario de la vasoconstricción. Los vasos sanguíneos – incluyendo arterias, venas, arteriolas, vénulas y capilares – son naturalmente de varios tamaños en diámetro interior, dependiendo del lugar en el que se encuentren. Sin embargo, su diámetro suele ser manipulado por medicamentos, por algunas hierbas y por el propio organismo mediante la acción de hormonas producidas y depositadas en el torrente sanguíneo por las glándulas y los órganos del sistema endocrino en respuesta a ciertas condiciones desfavorables.

La nitroglicerina, una droga frecuentemente prescrita a personas que sufren dolor torácico recurrente o que tienen antecedentes de ataque cardíaco, causa vasodilatación de los vasos coronarios que suministran sangre al músculo cardíaco. Esto se desea porque un ataque al corazón es provocado por la constricción u oclusión de la arteria coronaria que proporciona sangre oxigenada al músculo cardíaco. Si el corazón está hambriento de oxígeno, comenzará a morir, y después de que esté muerto, el tejido no puede ser revivido. La vasodilatación causada por drogas como la nitroglicerina puede ayudar a salvar vidas.

A veces, la condición puede resultar de una emergencia médica tal como choque anafiláctico, que es una reacción alérgica severa o potencialmente mortal a un alérgeno. A diferencia del caso de un ataque al corazón, la vasodilatación en la anafilaxia no es algo bueno, porque la dilatación de los vasos sanguíneos puede causar una caída de la presión arterial lo suficientemente grave como para provocar un shock. Así como hay drogas para provocar la condición de salvar vidas, también hay medicamentos para contrarrestarlo en casos como el shock anafiláctico. La epinefrina es una de esas drogas.

El cuerpo también tiene sus propios mecanismos para controlar la vasodilatación y la vasoconstricción. Por ejemplo, la epinefrina y la norepinefrina, también conocidas como adrenalina y noradrenalina, son hormonas liberadas en el torrente sanguíneo por las glándulas suprarrenales después de la estimulación por la división simpática del sistema nervioso. Estas hormonas no sólo estimulan el corazón a batir más rápidamente y con más fuerza, sino que también causan la dilatación de algunas arteriolas en las zonas del cuerpo que necesitan un aumento de la oferta de sangre para mantener los tejidos vivos y funcionando correctamente. La vasodilatación, así como la vasoconstricción, son reguladas automática y cuidadosamente por un cuerpo que funcione correctamente. También son cuidadosamente monitoreados por profesionales de la salud que están administrando medicamentos que afectan el diámetro de los vasos sanguíneos de un paciente.