¿Cuál es la conexión entre el ciclo celular y el cáncer?

La conexión más significativa entre el ciclo celular y el cáncer suele ser que el cáncer, en cualquiera de sus diversas formas, provoca interrupciones en el ciclo al efecto de que las células ya no son capaces de reproducirse y dividirse de una manera normal. Hay muchos tipos diferentes de cáncer, y también muchas clases diferentes de células. Los dos no siempre van de la mano, pero cuando lo hacen, los efectos suelen ser profundos. Una de las maneras más básicas que la mayoría de los cánceres operan es “reprogramar” las células a nivel molecular para regenerarse sin fin, en lugar de hacer una o dos copias de sí mismas como lo harían después de un ciclo celular normal. Esto a menudo resulta en tumores y otros crecimientos, y también puede conducir a mutaciones que funcionan como una especie de “bombas de tiempo” a la espera de algún evento desencadenante en el futuro para activarlos. Muchos medicamentos y tratamientos para el cáncer buscan maneras de mantener la enfermedad fuera del ciclo celular o al menos de limitar el daño que puede causar, aunque el problema es a menudo mucho más complicado de lo que parece a primera vista.

Las células de los seres humanos, los animales y las plantas usan todo lo que se conoce como el “ciclo celular” para crecer y regenerarse. Lo que exactamente este ciclo parece puede variar un poco entre los organismos e incluso entre las partes de un solo cuerpo, pero en general se centra en la reproducción programada y sistemática. Algo en el ADN del núcleo de la célula desencadena copias de todo el material celular importante, estas copias crecen y se dividen en lo que se conoce como “células hijas”.

Las células hijas crecen y, a su vez, se reproducen de acuerdo con el plan de crecimiento global para el cuerpo u organismo en cuestión. En casi todos los casos las células sólo se dividen cuando hay ciertas hormonas presentes. Estas hormonas suelen ser activadas por centros de crecimiento en el cerebro.

Cuando están sanos, las células son capaces de determinar que hay suficiente espacio y nutrición para soportar dos células donde sólo ha habido una. También pueden determinar si el ADN se ha replicado correctamente, si no lo ha hecho, el cuerpo normalmente ordenará la destrucción de la célula defectuosa. La muerte celular programada es también una parte del ciclo, y sucede cuando una célula llega al final de su vida útil. De esta manera, las células son capaces de regenerar los órganos y crecer cosas como el pelo y las uñas sin perder el control.

En las células cancerosas el ciclo celular ya no funciona normalmente, y las células anormales resultantes crecen incontrolablemente. Estas células de rápido crecimiento se convierten en tumores y causan daño a diversos órganos y sistemas de órganos. Las células cancerosas se dividen de la misma manera que otras células, pero debido a un error en su codificación genética se dividen sin las numerosas medidas de seguridad que impiden que las células normales y sanas se dividan con demasiada frecuencia.

En parte esto se debe a que las células cancerosas son capaces de dividir sin la presencia de hormonas que normalmente regulan la división celular sana. Estas células también no responden a la proximidad de otras células, lo que significa que son capaces de continuar replicando incluso cuando no hay espacio para que lo hagan. El ADN defectuoso es ignorado en las células cancerosas por lo que las células continúan el proceso de división incluso cuando las células hijas se dañarán.

El ADN de las células dañadas a menudo carece del gen responsable de producir una proteína que inhibe la división celular. Las células cancerosas también pueden producir sustancias que son activamente dañinas para las células normales y que permiten que las células cancerosas se diseminen más allá de los límites en los que las células normales estaban contenidas.

Para que un ciclo celular descontrolado y el cáncer se desarrollen, el ADN en una célula debe haber mutado. Hay una serie de razones por las que esto sucede, y los investigadores no suelen tener una lista completa de las causas del cáncer. Como mejor pueden suponer, algunos tipos de cáncer simplemente suceden, a menudo como resultado de algo genético o algún rasgo hereditario.

Dependiendo del tipo de cáncer, sin embargo, ciertos factores ambientales se sabe que contribuyen al riesgo de una persona. Carcinógenos, por ejemplo, pueden ser responsables de crear mutaciones. Estas son toxinas conocidas presentes en cosas como el humo y los alimentos carbonizados, y también en ciertos alimentos altamente procesados. La exposición constante a estos ya otros productos químicos tóxicos puede a veces causar que el cáncer se desarrolle en la gente que de otra manera no tenía ninguna predisposición para la enfermedad.