¿Qué es el esófago?

El esófago es la porción del sistema digestivo que conduce de la boca al estómago. A veces llamado el esófago, es un pasaje muscular que comienza en la garganta, o faringe. Ubicado entre la tráquea y la columna vertebral, pasa a través del diafragma y termina en el esfínter esofágico inferior, un anillo muscular que se abre en el extremo superior del estómago.

La función primaria del esófago es llevar alimentos y líquidos ingeridos al estómago. Cuando una persona come o bebe y traga, el esfínter en la parte superior de la estructura, que normalmente está cerrada, se abre y permite que el material pase a través. Los músculos de las paredes del paso se contraen entonces, empujándolo hacia abajo, lo que es facilitado por el moco producido por las glándulas a lo largo del esófago para mantenerlo húmedo. A continuación, pasa a través del esfínter inferior, que también se relaja y se abre, y entra en el estómago.

A veces, el esfínter esofágico inferior se abre en momentos distintos de cuando se traga la comida, y permite que el ácido del estómago salpique hacia el esófago. Esto se conoce como reflujo ácido y normalmente causa acidez, una sensación de ardor en el pecho inferior que es incómodo pero no peligroso. Cuando el reflujo ácido se convierte en crónico, se llama enfermedad de reflujo gastroesofágico, o ERGE. GERD es un trastorno bastante común y debe ser tratado, ya que con el tiempo puede causar daños. El tratamiento típicamente incluye medicamentos como antiácidos, bloqueadores de H2 y inhibidores de la bomba de protones.

Las personas con ERGE pueden desarrollar una condición llamada esófago de Barrett. En estos casos, las células en el esófago inferior cambian y se reemplazan con células como las del estómago y los intestinos. Estas células son tolerantes al ácido del estómago, lo que les ayuda a resistir el daño del reflujo. Si bien esto puede reducir la molestia de la persona de la acidez, la condición es motivo de preocupación, ya que las células de Barrett a veces puede conducir a una forma de cáncer conocido como adenocarcinoma.

Además del adenocarcinoma, el otro tipo principal de cáncer de esófago es el carcinoma de células escamosas. Este tipo de cáncer se asocia a menudo con el uso de tabaco o alcohol, aunque puede tener otras causas. Ambos tipos de cáncer suelen causar dolor y dificultad para tragar, lo que puede conducir a la pérdida de peso en los pacientes. Los tratamientos pueden incluir terapia endoscópica para eliminar lesiones localizadas o terapia con láser y quimioterapia para destruir las células tumorales.